화약 무기의 완벽한 승리… 바다 위 왜구를 불사르다
화약 무기의 완벽한 승리… 바다 위 왜구를 불사르다
  • 홍성식기자
  • 등록일 2020.06.04 20:10
  • 게재일 2020.06.05
  • 댓글 0
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영천이 낳은 인물 최무선

화약을 연구·개발해 왜구를 물리친 최무선.
화약을 연구·개발해 왜구를 물리친 최무선.

영천은 크지 않은 도시다. 하지만, 거기서 태어나 수천 년 이어져온 역사 속에 자신의 이름을 뚜렷하게 남긴 큰 인물은 적지 않다.

고려 말 출생해 빼어난 학자이자 지조를 지킨 충신으로 이름을 남긴 포은 정몽주(1337~ 1392). 그는 가난한 사람들을 정성으로 살피고, 성리학의 기틀을 세우는데 크게 기여했다. 죽음을 두려워하지 않고 읊었던 시조 ‘단심가’는 700년의 시간을 뛰어넘어 우리의 기억 속에 여전히 존재한다. 포은은 영천 사람이다.

‘조선 가사문학의 거두(巨頭)’로 불리는 노계 박인로(1561~1642)도 영천을 빛낸 뛰어난 예술가였다. 문인으로서의 성과만이 아니라 임진왜란 때 공을 세운 무신(武臣)으로도 이름 높은 그는 말년엔 고향으로 돌아가 백성들과 더불어 여생을 함께 했다. 이 두 사람과 더불어 또 한 명 역사에 기록된 영천 출신 인물이 있다.

우리나라 최초로 화약을 만들어 일본의 위협으로부터 나라를 지키고자 했던 과학자 최무선(1325~1395)이다.

화약의 연구·개발에만 그치지 않고, 이를 활용해 새로운 무기를 만들어 전투 현장에 섰던 용맹한 애국자 최무선. “그의 생애엔 어떤 스토리와 드라마가 있었을까”를 궁금해 하는 이들이 많다. 아래 그 궁금증에 답한다.

 

고려 말, 왜구의 잦은 침략을 막기 위해

우리나라 최초 화약 발명한 과학자 ‘최무선’

10대부터 책에 남다른 관심과 중국어 등 능통

‘화통도감’ 관청 설치, 책임자로 무기 본격 개발

화약 이용 각종무기 제조… ‘왜구 격퇴’ 이끌어

지난해 열린 ‘최무선 과학 꿈잔치’에 참석한 학생들.
지난해 열린 ‘최무선 과학 꿈잔치’에 참석한 학생들.



◆소년의 결심 “어떤 수를 써서라도 왜구의 횡포를 막겠다”



최무선이 살았던 14세기 중반은 어지럽고 암울한 시기였다. 기울어가던 고려 왕조의 운명은 불어오는 바람 앞에 세운 작은 촛불의 형국이었다. 가난한 서민들의 삶은 지배층의 타락과 무관심에 갈수록 어려워졌다.

조정은 권력을 잡기 위한 싸움과 사리사욕에 눈먼 벼슬아치들로 가득했다. 이때를 놓치지 않은 왜구(倭寇·13~16세기 우리나라 연안을 약탈하던 일본 해적)들은 경상도와 전라도 해변 마을로 몰려와 가뜩이나 힘든 백성들을 괴롭혔다. 어려운 시대가 그 시대를 극복할 사람을 태어나게 만드는 것일까?

최무선은 왜구의 횡포가 극에 달했던 1325년 영천시 금호읍 오계리 마단(옛이름 창수리)에서 태어났다. 아버지는 관료들의 녹봉에 관한 업무를 맡아보던 광흥창사(廣興倉使) 최동순이었다.

10대 때부터 각종 과학 서적과 새로운 기술을 담은 책에 관심을 보였던 최무선은 주위 사람들에게 “어린 나이임에도 재주가 뛰어나고, 사리에 밝아 앞날이 기대된다”는 이야기를 들었다고 전해진다.

보통의 또래들과 달리 군사학과 병기학에도 관심이 컸던 그는 책으로 읽는 한문만이 아니라, 말로 하는 중국어에도 남다른 재능을 보였다. 고려의 지식인들이 유학(儒學)과 불교의 종교적 교리 연구에 몰두하던 시절이었으니, 최무선은 재론의 여지없이 돌올한 소년이었다.

부모를 공경하고 국가의 미래를 고민하며 성장한 최무선. 청년이 되고 나서는 나라를 위태롭게 하는 왜구에 대한 증오심이 생기지 않을 수 없었다. 그는 마음 깊은 곳에서 우러나오는 애국심으로 결심한다. “어떤 방법을 써서라도 나와 이웃의 목숨과 재산을 빼앗는 왜구들을 막아내겠다.”

 

최무선과학관을 찾은 어린이들.
최무선과학관을 찾은 어린이들.


◆전투에서 사용될 화약을 만들 방법은…



최무선이 살던 시기의 역사를 기록한 ‘태종실록’, ‘고려사’, ‘고려사절요’ 등에 따르면 당시의 왜구들은 일정한 기간을 정해놓지 않고, 불시에 바닷가로 쳐들어와 약탈을 일삼았다고 한다. 그런 까닭에 일정 지역에 우리 군사들을 배치해놓는 것도 소용이 없었다.

불특정한 시간에 불특정한 장소에 나타나 칼과 창을 들고 살인과 도둑질을 하니 언제, 어떤 장소로 군사를 보내야 할지 예측이 어려웠다는 것. 해결이 어려운 시대적 난제였다.

그러나, 약탈의 대상이 되는 고려 사람으로서 이를 지켜보고 있을 수만은 없었다.

최무선의 고민은 오래 이어졌다.

“대체 어떤 묘수를 세워 왜구의 침탈을 효과적으로 격퇴시킬 수 있을 것인가…” 긴 고심과 논의의 나날 끝에 최무선은 화약을 생각해냈다.

그 시대의 화약은 염초, 유황, 목탄을 혼합해 폭발력을 극대화시키고 있었다. 이미 중국은 화약을 인마살상용 전쟁 무기로 사용하고 있기도 했다. 고려는 그렇지 못했다. 소량으로 들여온 화약을 겨우 유흥의 수단인 불꽃놀이 재료로나 쓰고 있었던 형편.



◆최무선, 화약 연구에 매달린 기나긴 세월



그런 상황에서 최무선은 화약의 무기화에 골몰했다.

화약이 전투의 무기가 될 수 있다면 이를 배에 싣고 바다로 나가 왜구가 우리나라 해안에 닿기 전 그들의 배를 불태워버릴 수 있다는 것에 생각이 미친 것이다.

이는 이전의 누구도 상상하지 못한 진일보한 전술이었다.

그러나 쉽지 않았다. 중국이 화약 제조법을 쉽게 알려줄 리가 없었던 까닭이다. 최무선은 밤과 낮을 가리지 않고 화약의 특성을 연구하고, 제조 방법을 찾고자 동분서주했다.

중국 상선이 드나드는 예성강 나루를 헤매며 화약의 재료인 진토(塵土)에서 염초를 구워내는 기술을 알아내기 위해 전문가를 찾아다니기도 했다.

그 정성이 하늘에 닿은 것일까? 드디어 1376년 염초 기술자 이원(李元)을 만난다. 첫 만남에서 그의 화약 관련 지식을 알아본 최무선은 이원을 집으로 초대해 수십 일 동안 극진히 대접했다. 나라와 백성을 위한 진심이 담긴 행위였다.

이에 감동한 이원은 마침내 자신이 지니고 있던 염초 제조법을 모두 알려주게 된다. 그렇게 만들어진 화약은 성능이 중국의 것과 비교해 손색이 없었다. 이로써 고려도 무기화된 화약의 제조국이 된 것이다.

 

최무선의 호국정신을 기리고자 영천시에 만들어진 최무선과학관
최무선의 호국정신을 기리고자 영천시에 만들어진 최무선과학관


◆‘왜구를 몰아내겠다’는 어린 시절 꿈을 이루다

왜구와의 싸움에서 사용될 화약을 만들 수 있게 된 최무선은 해당 관청에 “무기용 화약을 생산할 수 있는 기술을 갖췄다”는 사실을 알린다. 더불어 화약의 대량 제조 시스템을 가동할 수 있는 관청을 설치하자고 청한다. 이른바 ‘화통도감’이다.

하지만, 일이 순조롭지만은 않았다. 당시의 관료들 다수는 과학 기술에 대해 관심이 없거나 무지했다. 그랬으니 “대단치 않은 것을 만들어 나라와 백성을 속이고 있다”며 최무선을 모함하기도 했다.

그런 상황에서도 최무선의 뜻은 꺾이지 않았다. 자신의 건의가 받아들여질 때까지 몇 번이고 관료들을 설득하며 관청을 드나들었다. 그 결과가 1377년 화통도감의 설립으로 나타났다. 최무선의 정성이 왕과 고위 관료들의 무관심을 관심으로 돌려세운 것이다. 화통도감의 책임자가 된 최무선은 ‘화통’, ‘화전’, ‘대장군’, ‘이장군’ 등으로 이름 붙인 각종 병기를 만들어낸다. 무기용 화약이 있었기에 가능한 일이었다. 처음에는 반신반의하던 세력들도 최무선의 화약 병기를 보고서는 고개를 끄덕이며 칭찬을 쏟아냈다고 한다.

이어 왜구 격퇴를 위한 다음 작업이 계속됐다. 전투에 나설 전함(戰艦)도 만들어진 것. 여기에는 우리나라는 물론 중국의 기술자들까지 동원됐다. 그리고, 드디어 화약과 전함이 힘을 발휘할 시간이 다가왔다.

1380년 여름. 왜구를 태운 배 500여 척이 고려의 해변 마을을 노리고 금강 어귀에 모습을 드러냈다. 수많은 배를 밧줄로 묶어 바다 위에 요새(要塞)를 만들어낸 왜구의 전함들. 대적하기가 만만치 않아 보였다.

최무선이 일생을 바쳐 염원했던 ‘왜구 격퇴’의 꿈은 화약을 실은 100여 척의 고려 전함이 출격하는 것에서부터 시작됐다. 일본 배에 접근한 최무선은 자신이 제조한 화약과 화포로 무차별 공격을 퍼붓는다. 밧줄에 묶인 일본 전함들을 휩싼 화염에 푸른 바다가 붉게 타올랐다고 한다.

부정할 수 없는 완벽한 승리이자, 최무선의 꿈이 이루어지던 순간이었다. 육지에 오른 왜구들 역시 돌아갈 배가 없으니 항복하는 것 외에는 살아날 방법이 없었다. 시대를 앞서간 과학자 한 명이 백척간두의 위기에 처한 나라와 백성을 구해낸 것이다.

이어질 다음 기사에서는 최무선이 개발해 사용한 신 병기와 영천시가 최무선의 호국정신을 이어가고자 금호읍에 조성한 최무선과학관에 대한 이야기를 전할 예정이다.

/홍성식기자

hss@kbmaeil.com


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